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animal volador

¿Cuál es el animal volador más grande que ha existido jamás?

Con una envergadura de 12 a 13 metros, fue el animal volador más grande que jamás haya vivido en la Tierra. En una serie de artículos publicados por la Society of Vertebrate Paleontology, varios científicos y un artista gráfico ofrecen la imagen más completa y fidedigna elaborada hasta ahora de este pariente de los dinosaurios, cuyo ejemplar más grande está representado por un sconjunto de huesos fosilizados recolectados a finales de la década de los 70 del siglo XX del Parque Nacional Big Bend (Texas, EEUU).

Estos artículos describen el entorno geológico y ecológico de este pterosaurio durante el Cretácico superior, su anatomía y posición taxonómica, y cómo se movía en el suelo y en el aire.

Uno de los artículos, escrito en coautoría por la Universidad de California (UC), Berkeley, el paleontólogo Kevin Padian, profesor emérito de biología integrativa y curador emérito en el Museo de Paleontología de la UC, desvela algunos de los misterios que rodean el desplazamiento por tierra y aire de este animal único, sobre el cual poco se ha publicado desde su descubrimiento hace más de 45 años.

Reconstrucción de un quetzalcoatlus. Foto: reddit

¿Cómo puede un animal caminar con alas tan largas que tocan el suelo cuando se pliegan? ¿Qué comía y cómo se alimentaba? ¿Cuáles eran sus cualidades de vuelo? ¿Y cómo se lanza al aire un animal cuyas alas miden 12 metros de envergadura, pero cuyas patas solo miden 1,8 metros de alto hasta la cadera?

«Este antiguo reptil volador es legendario, aunque la mayor parte de la representación pública del animal es artística, no científica», dijo Padian, coeditor de la monografía, en un comunicado.

«Este es el primer vistazo real a la totalidad del animal más grande que jamás haya volado, hasta donde sabemos. Los resultados son revolucionarios para el estudio de los pterosaurios, los primeros animales, después de los insectos, en evolucionar hacia el vuelo«.

Los fósiles originales de Quetzalcoatlus fueron descubiertos por Douglas Lawson, quien en ese momento tenía 22 años y estudiaba una maestría en geología en la Universidad de Texas, Austin, y luego se convirtió en estudiante de doctorado en UC Berkeley.

Grande como algunos aviones

El pterosaurio fósil, al que nombró Quetzalcoatlus en honor al dios azteca de la serpiente voladora, consistía en un ala parcial que implicaba un tamaño comparable al de algunos aviones y era al menos un 50% más grande que las alas del ave más grande conocida, un extinta y mucho más grande pariente de los cóndores vivos y descendiente de los dinosaurios.

A diferencia del dios serpiente, Quetzalcoatlus no tenía plumas: su cuerpo, incluidas las alas de piel y las fibras de queratina, estaba cubierto de pelo, como en todos los pterosaurios.

Foto: Agencias

Como los dinosaurios, probablemente era de sangre caliente y activa. Había perdido su cola, presumiblemente para mejorar su maniobrabilidad, y su cuello de 2 metros y su cráneo con cresta de 1,30 metros la hacen similar a una cigüeña superdesarrollada.

Para comprender cómo se comportaban los pterosaurios de Quetzalcoatlus, Padian y sus colegas manipularon moldes de huesos de una docena de esqueletos fósiles de pterosaurios más pequeños y completos, incluidos los de la especie Quetzalcoatlus lawsoni, que recientemente recibió el nombre de Lawson en uno de los documentos adjuntos.

El cuadro que pintan Padian, Cunningham y Conway es el de un animal similar a las garcetas y las garzas en la forma en que se alimenta y se lanza al aire, y como los cóndores y buitres en la forma en que vuela, pero, debido a sus enormes alas, es diferente a cualquier otro animal conocido en su forma de caminar.

Alas enormes y complejas

«Los pterosaurios tienen pectorales enormes, que es donde se unen los músculos de vuelo, por lo que no hay duda de que eran excelentes voladores«, dijo. «El hueso de la parte superior de su brazo, el húmero, tiene enormes crestas óseas para anclar los músculos de vuelo”.

Como las aves y los murciélagos e incluso los humanos, las extremidades anteriores de los pterosaurios tienen tres segmentos: la parte superior del brazo o húmero, desde la cuenca del hombro hasta el codo; el antebrazo, incluidos el radio y el cúbito; y los huesos de la muñeca y la mano. Pero, a diferencia de las aves y los murciélagos, el borde de ataque de la parte exterior del ala del pterosaurio está formado por un dedo de ala gigante.

«Es como tener un bastón de esquí extendido desde la base de los dedos y con un ángulo de 90 grados hacia afuera», dijo Padian.

Quetzalcoatlus era bípedo, es decir, caminaba sobre dos piernas. Pero debido a que los huesos de las extremidades anteriores son tan alargados, sus alas no podían evitar tocar el suelo cuando se plegaban.

Estructura ósea. Foto: phys.org

Esta postura de cuatro puntos sugirió a algunos que los pterosaurios caminaban como un murciélago vampiro, que usa sus extremidades anteriores para impulsarse hacia adelante desde el suelo.

Pero el estudio de los huesos muestra que el pterosaurio no podría haber usado las alas para propulsión. Cuando estaban en tierra, solo podían mover sus alas hacia adelante o hacia los lados.

¿Cómo volaban?

«Una vez que estos pterodáctilos ponen las extremidades anteriores en el suelo, no pueden rotar la extremidad anterior hacia atrás para empujar al animal hacia adelante, como cualquier cuadrúpedo, porque hay un hueso en el camino», dijo Padian. Eso no significa que fueran torpes.

«Para evitar tropezar, el animal primero levantaba su brazo izquierdo, luego avanzaba su pierna izquierda en un paso completo, luego colocaba la mano en el suelo», dijo.

«El proceso se repetía con la extremidad derecha: el brazo derecho se levantaba, la pierna derecha avanzaba y colocaba el pie derecho, y luego la mano derecha descendía. Nos parece un proceso engorroso, pero el animal podía ejecutar la marcha rápida y fácilmente».

Esto encaja perfectamente con las huellas de pterosaurios caminantes descubiertas en el sur de Francia en la década de 1990, dijo Padian.

Imagen principal: Vlad Konstantinov

Artículo de referencia: https://phys.org/news/2021-12-fleshing-bones-quetzalcoatlus-earth-largest.html

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